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특별한 몸짓 언어, 베이비 사인
예담 「아기 성장 보고서」 | 2009.12.03 | 추천 6 | 조회 15555
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신생아기가 지난 아기들은 월령이 높아질수록 울음이나 옹알이, 표정 등을 통한 의사 표현에 한계를 느끼게 된다. 특히 생후 9개월에서 13개월 사이의 아기들은 울음과 옹알이 외에 보다 강력하고 구체적인 표현 수단이 필요해진다. 그러나 아직 말이 서툴기 때문에 대화를 한다는 것은 불가능하다. 이때 아기가 몸짓으로 표현하는 언어, 즉 독특한 행동패턴이 바로 ‘베이비 사인(Baby Sign)’이다.

베이비 사인은 미국 캘리포니아 대학교 심리학과 교수 린다 에이커돌로(Linda Acredolo) 박사와 캘리포니아 주립대학교 심리학과와 아동개발학과 교수 수전 굿윈(Susan Goodwyn) 박사가 10여 년 동안 연구한 아기들의 특별한 몸짓 언어를 말한다.

두 심리학자가 베이비 사인을 발견하게 된 것은 아주 우연한 일이었다. 린다 에이커돌로의 딸 케이트가 만 1세 무렵, 집 뒤뜰의 장미를 가리키면서 계속 코를 킁킁거리는 모습을 본 두 사람은 케이트의 행동이 꽃을 표현하는 것이라고 생각했다. 이전부터 케이트의 부모가 꽃향기를 맡을 때마다 꽃에 코를 대면서 “케이트, 이건 꽃이란다. 예쁘지?”라고 반복적으로 말해 주었었는데, 케이트가 장미를 보자 반복적인 경험을 기억해 내고 코를 킁킁거리며 꽃을 의미하는 자기만의 상징적인 사인을 만들어 낸 것이다.

그 후 케이트는 꽃이라는 단어를 배우기 전까지 킁킁거리며 냄새를 맡는 제스처로 꽃을 표현했다. 이 외에도 케이트는 두 사람의 가정을 뒷받침할 만한 여러 가지 베이비 사인을 가지고 있었다. 가령 병원 대기실에 있는 커다란 어항을 보고 마치 촛불을 끄는 것처럼 ‘후후’ 부는 시늉을 했는데, 생후 19개월에 ‘물고기’라는 말을 배울 때까지 케이트는 계속해서 물고기라는 단어를 이런 식으로 표현했다.

처음에 린다 에이커돌로는 자신의 딸이 왜 물고기를 후후 부는 동작으로 표현하는지 이해하지 못했다. 맨 처음 물고기를 몸짓으로 표현할 때까지만 해도 케이트는 실제로 물고기를 본 적도 없었고, 가족들이 식사 때 생선을 먹은 적도 없었기 때문이다. 그렇다면 케이트는 물고기를 왜 그런 식으로 표현했을까? 해답은 의외의 장소에 있었다.

케이트가 잠들던 아기 요람 위에 물고기 모빌이 달려 있었는데, 에이커돌로는 밤마다 모빌을 ‘후후’ 불면서 케이트에게 “물고기 좀 봐. 물고기가 헤엄을 치네.”라며 반복해서 말해 주었다. 케이트는 어항 속에서 헤엄치는 진짜 물고기를 보자 물고기 모빌을 기억해 내고는 후후 부는 제스처를 취했던 것이다.

<아기 성장 실험> 베이비 사인으로 의사 전달이 가능할까?

16개월 된 에빈은 아는 단어가 고작 네다섯 단어에 불과하다. 에빈은 먹을 것을 달라는 듯 손을 입으로 가져가는 시늉과 함께 입을 뻐끔거렸다. 에빈의 엄마가 요거트를 떠먹이려 하자 싫다는 듯 굳은 표정으로 고개를 가로저으며 계속 입만 뻐끔거렸다. 다른 먹을 것을 달라는 신호라고 판단한 엄마는 비스킷을 꺼내 줬고, 그제야 에빈은 박수까지 치며 행복한 표정으로 비스킷을 맛있게 먹었다.

미국 캘리포니아 데이비스 시에 사는 16개월 된 에빈의 행동과 반응에서도 아기들이 베이비 사인을 통해 요구나 제안, 감정까지도 전달한다는 사실을 다시 한번 확인할 수 있다.
린다 에이커돌로는 베이비 사인에 대한 설명을 이렇게 덧붙였다.

“생후 14~15개월 이전의 아기들은 단어를 말할 수 있는 능력이 없습니다. 그러나 머릿속에는 자신들이 말하고자 하는 내용으로 가득 차 있죠. 베이비 사인은 바로 아기가 아직 말을 못함으로 인해 느끼는 욕구불만을 해소하는 방법이면서 나아가 아기가 말을 하기 전에 언어에 대한 관심을 강화해 주는 방법입니다. 따라서 아기가 베이비 사인을 하도록 도와주면 아기는 자신의 생각을 우리에게 알려줍니다.”

린다 에이커돌로와 수전 굿윈의 연구 결과에 따르면 베이비 사인을 배웠거나 많이 쓰는 아기일수록 말을 더 쉽고 빠르게 배우는 것으로 밝혀졌다. 그러나 아기가 말을 배우기 전까지 중요한 의사 전달 수단이 되었던 베이비 사인은 아기가 자라 말을 하기 시작하면 더 이상 필요가 없어지므로 저절로 사라진다.

출처 | 예담 「아기 성장 보고서」

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